• Sun. Jun 26th, 2022

CNTech News

Senaste tekniska nyheter och uppdateringar

Varför spel är den nya stora tekniska slagfältet

Jan 24, 2022

Microsofts djärva rörelse på 75 miljarder USD (104,5 miljarder USD) på spelutgivaren Activision Blizzard har detonerat en bomb under spelindustrin.

Tillsammans med den föreslagna affärens storlek, har utsikterna att en teknikjätte värd mer än 2 biljoner USD tar ett grepp om ledarskapet i spelbranschen väckt andfådda spekulationer om huruvida det kommer att påskynda en bredare branschomställning.

Enligt vissa kommer affären, som tillkännagavs förra veckan, att avsevärt lägga till krafter som redan har format om sektorn de senaste åren, inklusive streaming av spel, vilket leder till skapandet av allt större spelimperier.

Den enorma storleken på dagens spelpublik, som redan överväger andra former av massmarknadsunderhållning, spelar till styrkorna hos företag som kan bygga och hantera gigantiska onlineföretag för att fördela sina kostnader, enligt Bing Gordon, ett sedan länge videospel verkställande och riskkapitalist.

“Den nya kritiska massan är större än någonsin”, säger han. Genom att jämföra det tryck som byggs upp i spelindustrin med de strömmande videokrigen som omformar TV- och filmbranschen, tillägger han: “Någon kommer att skapa en speltjänst med hundratals miljoner prenumeranter.”

Microsofts vd Satya Nadella fakturerade det planerade förvärvet som ett steg mot metaversen – namnet på de virtuella världar som några av de största teknikföretagen tror kommer att representera nästa stora iteration av internet.

Videospel har kommit att ses som en väg mot dessa mer uppslukande onlinevärldar.

De största teknikföretagen har kraftfulla incitament att ta nästa steg och utveckla en fullständig spelverksamhet, säger Michael Wolf, mediekonsult. “Var och en av dessa [tech] företag vet att spel kommer att bli ett tillväxtområde, och det knyter an till deras metaversa ambitioner mer brett.”

Med de virtuella spelvärldarna som expanderar till att bli arenor där spelare kan göra saker som att göra inköp eller titta på filmer, “allt du gör i den verkliga världen kommer du att kunna göra i spel”, tillägger Wolf.

Om Wolf har rätt, kommer spel att bli en viktig kampplats för teknikföretag som vill behålla sin centrala roll i miljarder användares digitala liv.

Branschskepsis
Spasmen som passerade aktiemarknaden efter att affären tillkännagavs antydde att många investerare var överens om att något betydande var på gång.

Aktiekurserna för andra stora spelutgivare hoppade på spekulationer om att de skulle söka affärer för att bli större, eller att de skulle komma närmare kraftfulla speldistributörer på samma sätt som Activision gör med Microsoft.

Sony föll med 13 procent av oro för att det bara kan ha blivit överflankerat.

Men marknadschocken försvann snart. Sonys aktier återhämtade en del av sin förlorade mark inom 24 timmar, och uppgången i andra videospelsaktier var blygsam när den ställdes mot de kursfall som de flesta har upplevt när pandemin har avtagit.

Marknadens omedelbara antagande att affären skulle utlösa en konsolideringsvåg är ett förenklat svar, säger en chef på en av de största videospelsutgivarna. “Vet du vad som gör livet intressant? Det brukar aldrig fungera så, sa den här personen.

Andra branschbevakare menar att affären bara representerar en intensifiering av den konkurrensstrid som redan utkämpas mellan Microsofts Xbox och Sonys PlayStation, snarare än ett förebud om en större omvälvning.

Dess huvudsakliga effekt kan mycket väl vara “en omstart av konsolkrigen, snarare än en övergång från konsolkrig till ett mer allmänt krig på flera plattformar”, säger Pelham Smithers, en spelindustrianalytiker.

Ändå, även om analytikernas skepsis visar sig vara korrekt, och det inte visar sig vara startskottet för en bredare omformning av branschen, har Microsofts drag fortfarande belyst de ökande andelarna i ett företag vars årliga intäkter på 180 miljarder USD 2021 är redan dubbelt så mycket som filmindustrin.

Spel som Activisions Call of Duty, World of Warcraft och Candy Crush lockar hundratals miljoner spelare mellan sig.

De mest populära spelen distribueras nu via många olika plattformar, vilket gör dem tillgängliga på konsoler, PC eller smartphones. Och deras skapare har hittat nya sätt att ta bort pengar från sin växande publik, inklusive genom reklam, köp i spel och prenumerationer.

“För femton år sedan hade du cirka 200 miljoner spelare i världen, och idag har du cirka 2,7 miljarder”, säger Neil Campling, teknisk analytiker på Mirabaud Securities. “Det har blivit den största formen av media.”

Call of Duty, Activisions storsäljande franchise, har tagit steget från spelkonsoler och datorer till mobilmarknaden, som har blomstrat och blivit lika stor i intäktstermer som konsol- och PC-företagen tillsammans.

Köp gjorda av spelare i spelen står redan för en stor del av Sonys transaktionsintäkter i spelet, enligt Damian Thong, senioranalytiker på Macquarie i Tokyo.

När Activisions vd Bobby Kotick förklarade Microsoft-affären sa att denna spridning av plattformar och nya distributionsformer hade gjort det svårt även för företag så stora som hans att hålla jämna steg med tekniska krav på dagens spelmarknad.

Några av de största teknikföretagen har redan betydande andelar i spelvärlden, även om de inte har drivit långt med att försöka producera spel själva. Dessa inkluderar Apples och Googles mobilappbutiker, som fungerar som huvudbutiken för det enskilt största segmentet av spelmarknaden.

Amazons Twitch och Googles YouTube lockar masspublik för att titta på videospel. Och genom sina Oculus-headset har Facebook lejonparten av den begynnande virtual reality-marknaden.

Meta Platforms – namnet som antagits av Facebook för att spegla dess nya fokus på metaversen – var ett av företagen som Activision-lägret kontaktade för att se om de ville utforska ett köp, enligt en person som är bekant med diskussionen.

Kathryn Rudie Harrigan, professor vid Columbia University, beskriver Microsofts satsning på Activision som en förebyggande attack för att ta bort ledningen från Meta i att bygga de första iterationerna av metaversen.

“Facebook har stulit deras åska” med sin övergång till virtuell verklighet, säger hon, så att köpa Activision skulle ge Microsoft en chans att åtminstone “få näsan i tältet” före Facebook.

Regulatorer och rivaler
De största teknikföretagen har också de djupaste fickorna för att göra de stora satsningarna som nu placeras i spelbranschen. Även för ett så stort företag som Sony skulle det ha varit en sträcka att köpa Activision och svara för mer än hälften av dess aktiemarknadsvärde på 145 miljarder USD.

Däremot representerade köpeskillingen endast 3 procent av Microsofts värde och mindre än dess senaste årliga operativa kassaflöde. Det gjorde den enorma affären till lite mer än ett “tuck-in”-förvärv – om än ett betydande sådant – för att stärka en verksamhet som de flesta Microsoft-investerare inte ens hade sett som kärnan i företagets framtid.

Affären förväntas bli föremål för en intensiv granskning av tillsynsmyndigheter som kan ta 18 månader – och med både Google och Facebook på mottagandet av antitrustklagomål från den amerikanska regeringen kan andra förvärv av stortekniker nu vara politiskt omöjliga.

Dessutom har Googles och Amazons tidiga försök att skapa egna spelstudior misslyckats med att göra en buckla, vilket satte dem långt efter Microsoft, som redan hade byggt upp en betydande spelstudioverksamhet under de två decennierna sedan de lanserade sin Xbox-konsol.

Microsoft möter kraftfullt motstånd från större rivaler inom spelindustrin. Tencent, det kinesiska företaget som leder branschen med spelintäkter 2020 på 30,6 miljarder USD, ses allmänt som en modell för framtidens spel i andra delar av världen, genom att kombinera mobilspel och meddelanden för att nå en massiv publik inuti. Kina.

Och Sony, även om det kort ställdes i skuggan av nyheterna om Activision-affären, har också plöjt sig in på mobilspel och arbetar på en prenumerationstjänst eftersom det ser ut att utöka sin räckvidd till nya marknader.

När dagens ledande spelföretag kämpar efter position kommer den mest omedelbara effekten från Microsoft-affären att märkas på konsolmarknaden.

Efter att ha förlorat vad gäller försäljning och användare till Sonys PlayStation under de senaste två generationerna av spelkonsoler, kan ett köp av Activision öka dess tillgång till de exklusiva spelen som hjälper till att driva högre konsolförsäljning.

De senaste produktionsproblemen som har tyngt PlayStation kan ha gett Microsoft extra incitament att ta tag i Activision när det försöker ta om sin långvariga rival, enligt Smithers.

Om så är fallet, skulle det öka den opportunistiska karaktären hos förvärvet. Activisions kamp för att övervinna omfattande påståenden om sexuella trakasserier på arbetsplatsen skadade aktiekursen och ledde till krav på en förändring av ledarskapet förra året, vilket öppnade vägen för Microsofts erbjudande.

Även om konsolrivaliteten ger ett starkt incitament för förvärvet, är det på nyare tillväxtmarknader som affärens inverkan så småningom kunde märkas mest.

Att lägga till mer exklusivt innehåll kan öka Microsofts blivande prenumerationstjänst, Game Pass, som redan har 25 miljoner kunder. Och enligt Nadella skulle affären sätta Microsoft i en starkare position för att leverera spel till mobilanvändare i tillväxtländer, vilket öppnar upp stora nya marknader.

För närvarande har åtminstone Microsoft försökt stävja spekulationer om att jakten på nya tjänster och publik kommer att leda till att fler Activision-spel är exklusiva – i processen, och undanhåller dem från konkurrerande plattformar.

Phil Spencer, chef för dess spelverksamhet, sa att han personligen hade försäkrat Sonys chefer om Microsofts “önskemål att behålla Call of Duty på PlayStation”.

Med tanke på tillsynsmyndigheternas granskning är sådana försäkringar vettiga. “Activision och Microsoft vill inte skapa idén i tillsynsmyndigheternas medvetande att de kommer att [bilda] en stängd butik”, säger en stor, långvarig Sony-aktieägare.

Eftersom prenumerationsverksamheten fortfarande bara representerar en liten del av spelindustrins intäkter, skulle det inte vara ekonomiskt vettigt att förvandla Call of Duty till en exklusiv för att mata Microsofts Game Pass-tjänst, säger finansanalytiker.

Microsoft skulle behöva lägga till 5 miljoner prenumeranter för att kompensera för försäljningen som det skulle förlora om det tog Call of Duty bort från PlayStation, uppskattar David Gibson, senioranalytiker på MST Financial.

Överväganden som dessa gör det troligt att Microsoft inte kommer att göra för mycket för att skaka båten på kort sikt. Men när den når en stor ny global publik, ser spelindustrins långsiktiga struktur ut att vara mycket i spel.