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Un village repris et un regain de confiance pour les troupes ukrainiennes

Nov 18, 2022

PAVLIVKA, Ukraine – Un chien de berger, arpentant seul les rues, était le seul signe de vie dans ce village détruit. Des flammes ont léché les chevrons de l’école et de la fumée s’est échappée d’une maison en feu à plusieurs rues de là après les frappes de l’artillerie russe plus tôt dans la journée.

Au milieu de la fumée et des décombres, Pavlivka peut sembler un prix douteux. Mais pour les troupes ukrainiennes qui l’ont défendu la semaine dernière, après l’avoir repris aux forces russes il y a trois semaines, cela a compté comme un rare succès alors qu’une grande partie de l’Ukraine et le reste du monde ont été transpercés par la chute des deux dernières villes de l’est. province de Louhansk à une puissance de feu russe écrasante.

Dans ce petit coin de la province adjacente de Donetsk, une brigade mécanisée sûre d’elle allait à l’encontre de la tendance.

“Je vous ai dit que la prochaine fois que je vous ai vu, nous aurions libéré quelque part”, a déclaré triomphalement le commandant de l’unité. “Eh bien, nous avons.” Comme la plupart des officiers en service dans l’armée ukrainienne, le commandant, un major de 30 ans qui dirige une unité antichar, a demandé à n’être identifié que par son nom de code, Kryha, qui signifie Glace.

Pavlivka, à quelques kilomètres seulement des positions russes les plus proches, reste un point d’ancrage précaire pour les Ukrainiens. Les Russes ont tellement bombardé le village depuis sa perte que seul un petit groupe de soldats ukrainiens s’est accroupi à l’entrée. Les quelques civils qui y vivaient encore se cachaient, introuvables.

Des villages, des villes et des villes de l’est et du sud de l’Ukraine ont subi des destructions similaires alors que les forces russes progressaient lentement et brutalement au cours des cinq derniers mois, frappant les troupes ukrainiennes avec des frappes d’artillerie incessantes et tuant des dizaines de milliers de soldats et de civils.

Pourtant, la reprise de Pavlivka a été un revirement bienvenu pour les troupes ukrainiennes dans la région, après des mois de recul. Cela leur a également donné une vue rapprochée de l’ennemi, et ce qu’ils ont vu leur a donné confiance.

“Les gens avaient besoin de croire en eux-mêmes, de voir l’ennemi, de le voir capturé, tué, de voir qu’il était aussi facilement touché”, a déclaré le lieutenant principal Andriy Mikheichenko, commandant adjoint d’une unité de missiles antichars. « De plus, nous avons beaucoup de nouvelles recrues. Ces personnes avaient aussi besoin de ressentir le succès.

La 53e brigade ukrainienne s’est emparée du village le 21 juin, a-t-il dit. Pendant la nuit, ils ont négocié la reddition de 10 prisonniers russes, dont le commandant en poste dans le village.

Kryha, qui a dirigé l’opération, a déclaré que ses troupes avaient pris les Russes au dépourvu à la fois avec le moment et la direction de l’attaque.

“Ce fut une surprise totale pour eux”, a-t-il déclaré. « Nous les avons encerclés pour qu’ils ne puissent ni avancer ni reculer. Ils étaient bloqués. Nous avons également bloqué les renforts qui pourraient leur venir en aide.

Assis dans une salle d’opérations souterraine à sa base, ses murs tapissés de cartes et de flux vidéo de la campagne environnante, il a déclaré que les Ukrainiens avaient planifié leur assaut pendant un mois avant de se déplacer, pour assurer un minimum de pertes. La préparation a payé et ils ont sécurisé le village en 48 heures, avec un seul soldat tué et trois blessés, a-t-il dit.

Les forces ennemies se composaient d’environ 150 hommes, dont la moitié étaient des marines russes et l’autre moitié des forces pro-russes provenant des régions séparatistes de l’est de l’Ukraine, mais il a déclaré qu’elles avaient été complaisantes et pas très intelligentes.

Lors d’une visite à Pavlivka dimanche, le commandant a traversé l’épave de trois véhicules blindés russes près de la place centrale. Un véhicule a été réduit à un fouillis de métal mutilé, sa tourelle soufflée avec une telle force qu’elle gisait à 100 mètres dans la rue.

Les bâtiments centraux ont été gravement endommagés et ravagés par le feu. « Vous voyez ce que fait cette guerre ? dit le major.

Plus loin dans la rue, les Russes avaient utilisé un complexe résidentiel comme quartier général. Un SUV abandonné marqué du signe de code russe Z se tenait dans la cour au milieu des débris de la bataille. C’est ici que le commandant russe a été capturé. “Il est sorti et a immédiatement levé les mains”, a déclaré Kryha.

Il y a eu de brèves batailles de rue, mais les Russes se sont peu battus. “Ils ont réalisé que cela n’avait plus de sens”, a déclaré le commandant. “Ils ne pouvaient pas continuer.”

Les Ukrainiens n’avaient pas prévu de s’enliser dans la prise de prisonniers, mais ils ont finalement pris 10 Russes. Le commandant russe a demandé à être autorisé à battre en retraite sans armes à ses côtés, mais les Ukrainiens n’ont pas accepté cela, a déclaré Kryha.

Ses hommes se souciaient moins des Ukrainiens combattant aux côtés des Russes. Des dizaines d’entre eux ont été tués dans la bataille, a-t-il dit, et les autres se sont échappés.

Les captifs ennemis étaient tous des membres d’une brigade d’infanterie de marine de la base navale russe de Simferopol en Crimée, a déclaré le lieutenant Mikheichenko, qui a vu et parlé aux prisonniers.

“Ils étaient bien parlés, éduqués et bien équipés”, a-t-il déclaré. “Mais ils étaient tous fatigués et manquaient de motivation.”

Ils se battaient depuis février, a-t-il dit, d’abord dans la ville de Kherson, que les forces russes ont capturée au début de la guerre. Ensuite, l’unité a été lancée dans la bataille pour la ville portuaire de Marioupol et a mené une campagne d’une semaine contre les troupes ukrainiennes pour le contrôle de l’aciérie d’Azovstal. Puis, sans interruption, les marines ont été envoyés aux positions de première ligne à Pavlivka.

Parmi certains des biens, uniformes et armes capturés par les Ukrainiens se trouvait un journal appartenant à l’un des Russes tués dans la bataille. Sergent de la ville de Kemerovo en Sibérie, il avait écrit une lettre d’adieu affectueuse à sa femme. “Peut-être qu’ils sentaient que quelque chose arrivait”, a déclaré le lieutenant Mikheichenko.

Le lieutenant a fourni des photographies de certaines des entrées du journal au New York Times. Le sergent a également écrit sur un assaut infructueux des Russes sur Marioupol et sur l’expérience effrayante d’avoir été sous le feu des obus des forces ukrainiennes. Le lendemain, il écrivit : « Ils ont dit qu’il y aurait une autre agression. Je n’ai pas vraiment envie d’y aller, mais que faire ?

Il a également écrit sur le pillage des soldats russes. «Les gars sont allés dans des appartements et ont sorti de gros sacs. La maraude dans toute sa splendeur », a-t-il écrit. “Certains n’ont pris que ce dont ils avaient besoin et d’autres ont tout pris, d’un vieux téléviseur à une grande télévision à écran plasma, des ordinateurs et de l’alcool coûteux.”

Offrir une défaite aux Russes était d’une importance particulière pour la 53e brigade. Au début de la guerre en février, la brigade défendait la ville de Volnovakha, qui garde une autoroute stratégique vers Marioupol. Mais à la mi-mars, ils ont été contraints de céder la ville et de se retirer sur une trentaine de kilomètres, perdant même Pavlivka.

Ils se sont repliés dans la ville de Vuhledar, un conglomérat en grande partie déserté d’immeubles d’appartements de grande hauteur où quelques résidents assiégés se serrent les portes et cuisinent au feu de bois dans les cours. Sans électricité ni eau courante, ils ont dit qu’ils comptaient sur l’armée pour s’approvisionner et se protéger des voleurs.

Un mineur à la retraite nommé Volodymyr, 65 ans, était assis sur un banc dans la cour du côté nord d’un bâtiment, dont les habitants ont appris qu’il est mieux protégé de l’artillerie russe. “Je n’ai pas pensé à partir”, a-t-il déclaré. “Ma femme est enterrée ici et je vais me reposer avec elle.”

Malgré la destruction, Pavlivka avait fourni un coup de pouce nécessaire, a déclaré Kryha. “Nous avons reculé, reculé, reculé”, a-t-il déclaré. « Puis nous nous sommes levés et nous nous sommes arrêtés. Nous avons gagné en force et en ressources. Les gens ont acquis plus d’expérience. Maintenant, ils ont réalisé qu’ils pouvaient vraiment se battre.

Kamila Hrabchuk a contribué aux reportages de Kurakhove, en Ukraine.