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Chewed and Rolled : comment les chats tirent le meilleur parti de leur herbe à chat

Jun 15, 2022

Les chats, si souvent, sont un mystère, même pour ceux qui les connaissent le mieux. Pourquoi dorment-ils autant ? Pourquoi veulent-ils toute votre attention une minute, pas la suivante ? Comment peuvent-ils trouver leur chemin retour domicile après avoir été bloqué à des kilomètres pendant années? L’écrivain Haruki Murakami, qui est connu pour mettre des chats dans ses romans et ses essais, une fois avoué à ne pas savoir pourquoi il le fait; un chat “se glisse naturellement”, a-t-il déclaré.

Autre mystère : pourquoi les chats aiment-ils l’herbe à chat ? Lorsqu’il est exposé à la plante, qui est apparentée à la menthe, le majorité des chats domestiques vont le lécher, s’y frotter, le mâcher et s’y rouler. Ils débordent d’euphorie, se défoncent. Ils se déchaînent également pour d’autres plantes, en particulier la vigne argentée, qui n’est pas étroitement liée à l’herbe à chat mais suscite la même réponse chez les félins, y compris les grands félins comme les jaguars et les tigres.

Pendant des années, ce comportement n’était qu’une autre énigme liée aux chats. Mais un nouvelle étudepublié mardi dans la revue iScience, suggère que la réaction à l’herbe à chat et à la vigne argentée pourrait s’expliquer par la punaise repoussant effet d’iridoïdes, les produits chimiques dans les plantes qui provoquent le high.

Des chercheurs, dirigés par Masao Miyazaki, spécialiste du comportement animal à l’Université d’Iwate au Japon, ont découvert que la quantité de ces iridoïdes libérés par la plante augmentait de plus de 2 000 % lorsque la plante était endommagée par des chats. Alors peut-être que le high de Kitty confère un avantage évolutif : garder les insectes suceurs de sang à distance.

Kristyn Vitale, une experte en comportement félin à l’Unity College qui n’était pas associée à la recherche, a noté que l’étude s’appuyait sur de solides travaux antérieurs. L’année dernière, le même laboratoire a publié une étude qui a révélé que les chats feraient de leur mieux pour s’enrober d’iridoïdes de type DEET, que ce soit en roulant sur les produits chimiques ou en se levant pour les blottir avec leurs joues. “Cela indique qu’il peut y avoir un avantage pour le chat à placer physiquement les composés sur son corps”, a déclaré le Dr Vitale.

Carlo Siracusa, un comportementaliste animalier à l’Université de Pennsylvanie qui n’était pas non plus impliqué dans la recherche, était d’accord. “Les preuves montrent qu’ils veulent imprégner leur corps de l’odeur”, a-t-il déclaré. Mais, a-t-il ajouté, « gardez à l’esprit qu’un nombre important de chats ne présentent pas ce comportement. Alors pourquoi auraient-ils été sélectionnés de cette manière ?

En tant qu’adaptation évolutive, les iridoïdes insectifuges font probablement plus pour protéger les plantes des insectes herbivores que pour aider les chats à éviter les piqûres d’insectes. Les plantes libèrent souvent des irritants lorsqu’elles sont endommagées, ce qui aide à éloigner les attaquants, et elles émettent d’autres produits chimiques qui communiquent un danger à leurs voisins. “Les plantes sont les maîtres de la guerre chimique”, a déclaré Marco Gallio, neurobiologiste à la Northwestern University qui n’était pas affilié à la nouvelle étude.

L’année dernière, le Dr Gallio et ses collègues a publié un rapport qui liait le principal insectifuge de l’herbe à chat, la népétalactone, à une protéine réceptrice qui déclenche une irritation chez les moustiques et les insectes apparentés. Le récepteur, qui est également présent chez les humains et les chats, peut être déclenché par des gaz lacrymogènes. Mais le Dr Gallio a découvert que même si la népétalactone n’avait aucun effet négatif sur les humains et envoyait des félins dans des spasmes d’extase, elle activait ce récepteur particulier (appelé TRPA1) chez de nombreux insectes – un bonus supplémentaire pour les chats qui se promènent dans la drogue de leur choix.

Dans leur étude la plus récente, le Dr Miyazaki et ses associés ont mesuré la composition chimique de l’air immédiatement au-dessus des feuilles – intactes et endommagées – de l’herbe à chat et de la vigne argentée. Ensuite, ils ont mesuré les niveaux d’iridoïdes dans les feuilles elles-mêmes. Ils ont découvert que les feuilles d’herbe à chat mutilées par les chats libéraient au moins 20 fois plus de népétalactone que les feuilles intactes, tandis que les feuilles de vigne argentée endommagées libéraient au moins huit fois plus d’iridoïdes similaires que les feuilles intactes. Les interactions des chats avec la vigne argentée ont également modifié la composition du cocktail anti-insectes de la plante, la rendant encore plus puissante.

Après avoir frotté leur visage et leur corps contre les plantes, les chats sont sûrs d’être recouverts d’une couche robuste de Pest Begone.

Cette découverte, associée aux recherches précédentes du Dr Miyazaki et de son équipe, soutient les affirmations naissantes selon lesquelles au moins une partie des avantages de l’engouement pour l’herbe à chat pour chat est d’éloigner les moustiques et les mouches. Un tel comportement, appelé « auto-onction », ne serait pas le premier du genre dans le règne animal. Les singes araignées mexicains sont connus pour se salir avec différents types de feuilles, probablement pour servir un but social ou sexuel, et les hérissons souvent frotter les toxines sur leurs épines.

Pourtant, il reste de nombreuses questions sans réponse, notamment pourquoi apparemment seuls les félins présentent une réponse euphorique à l’herbe à chat et à la vigne argentée, et pourquoi seuls certains de ces félins le font. Le Dr Gallio, tout enthousiasmé par la nouvelle étude, a proposé une approche prudente. “Qu’est ce que je sais?” il a dit. “Je n’étais pas là pour voir l’évolution se produire.”