• Sat. Jul 2nd, 2022

CNTech News

Senaste tekniska nyheter och uppdateringar

Bygger Microsoft ett spelmonopol?

Jan 21, 2022

I går morse tillkännagav Microsoft planer på att förvärva Activision Blizzard, utgivare av spel som sträcker sig från Call of Duty-serien till Candy Crush Saga, för 68,7 miljarder dollar. Microsoft säger att flytten skulle göra det till det tredje största spelföretaget efter intäkter, efter Tencent och Sony. Företaget, som redan är en jätte på marknaden, skulle få ännu mer inflytande över hur spel skapas och distribueras. Det förutsätter att tillsynsmyndigheterna godkänner det – något som inte är garanterat mitt i en ny press för granskning av potentiella tekniska monopol.

Efter ett skadligt antitrustfall på 1990-talet har Microsoft mestadels undgått den senaste antitrustkritiken riktad mot teknikföretag som Apple, Meta och Amazon. Men företaget har stadigt byggt upp sin kraft i spelvärlden under de senaste åren. År 2021 avslutade det ett förvärv av ZeniMax Media, vilket gav det ägande av dotterbolag som Fallout-tillverkaren Bethesda Softworks för totalt 23 förstapartsspelstudior. Samtidigt har Microsoft byggt in sitt Xbox-varumärke till en speltjänst som spänner över både konsoler och datorer. Företaget avslöjade nyligen att dess Xbox Game Pass-prenumerationstjänst hade vuxit till 25 miljoner prenumeranter efter lanseringen 2017. Med Activision Blizzard-förvärvet skulle det integrera en massiv spelutgivare i det systemet.

Den nya marknadsmakten kan höja ögonbrynen hos det amerikanska justitiedepartementet och Federal Trade Commission, som kommer att behöva godkänna sammanslagningen. Även om ingen av byråerna har kommenterat det senaste tillkännagivandet, har de förbundit sig att mer noggrant undersöka konsolideringen av teknikindustrin – igår startade en gemensam process för att börja se över godkännandeprocessen. Microsoft förväntar sig motstånd och har budgeterat en förlängd tidslinje för processen och planerar att den ska avslutas före räkenskapsåret 2023.

Microsofts förvärv av Activision Blizzard passar i formen av en vertikal sammanslagning: där två företag som erbjuder kompletterande tjänster kombinerar krafter, som att ett stort telekomföretag köper ett medieproduktionsbolag. I det här fallet är det en stor spelstudio som går med i ett stort spelbutiks- och konsolföretag. (Eftersom Microsoft redan äger flera förstapartsspelstudior, finns det också en nivå av horisontell fusion, där direkt konkurrerande företag kombineras.)

Den nya generationen antitrustaktivister har nyligen tagit särskilt sikte på vertikala sammanslagningar. I september förra året drog FTC tillbaka riktlinjer från Trump-administrationen som byråordförande Lina Khan sa felaktigt tillskrev dem användbara effekter som ökad effektivitet – och kallade påståenden om att de gav konsumentförmåner “missriktade”.

En sammanslagning av videospelsindustrin kanske inte verkar så omedelbart farlig som något som ett vidsträckt Amazon-monopol eller en låst mobilappbutik. Men Microsofts växande kraft inom spel kan minska dess incitament att arbeta rättvist med tredjepartsutvecklare som förlitar sig på produkter som Xbox och Game Pass för att nå spelare. Det kan också öka dominansen av Game Pass och dess inflytande för att höja priserna på abonnenter.

“Allt handlar om Game Pass-prenumerationsmodellen”, förklarar Matt Stoller från American Economic Liberties Project. “Alla som inte äger massiv distribution kommer att få en allt svårare tid att producera spel och få dem distribuerade.”

Stoller tror att det finns ett prejudikat för att blockera Microsofts sammanslagning som konkurrenshämmande. Han citerar United States v. Paramount Pictures, ett landmärke från 1948 i högsta domstolens beslut som syftade till att Hollywood-studios kontrollerade distributionen av filmer och biograferna där de visades. Det resulterande samtyckesdekretet hindrade studior från att också äga teatrar och införde andra restriktioner som ett slut på “blockbokning”, vilket tvingade teatrar att boka filmer i förväg. (Dekretet avslutades officiellt 2020 efter att en domare fastställt att det var “osannolikt” att studiorna skulle ha samma monopolmakt i dag.) Paramount-beslutet “skapade en öppen marknad för kreativt innehåll”, säger Stoller – det är krediterat för att ha hjälpt till att driva på uppkomsten av tv och befria skådespelare från restriktiva kontrakt genom att minska studiornas makt.

Stoller ser Paramount-liknande konsolidering idag i spel. “Vad du hittar här är att det var en öppen marknad för spelinnehåll, men det stängs alltmer av i muromgärdade trädgårdar”, säger han – även om han erkänner att företag som Nintendo länge har behållit slutna ekosystem. Den senaste tidens ökning av spelströmning, ett system där företag kan utöva ännu mer kontroll över hur innehåll distribueras och spelas, kan ytterligare konsolidera branschen.

“Spelstreamingjättar kommer att göra det mycket svårare för oberoende spelproducenter att komma in på marknaden”, varnar Stoller. Och Microsoft är en av de största spelarna på det området tack vare sin plattformsoberoende Xbox Cloud Gaming-tjänst (tidigare xCloud).

Detta betyder inte nödvändigtvis att tillsynsmyndigheter – eller lagstiftare som har uttryckt ett brett intresse av att skärpa reglerna för fusioner – kommer att vara fientliga mot Microsofts fusion. Företagets förvärv av ZeniMax mötte inte nämnvärt motstånd varken i Europa eller USA – även om det senare fortfarande verkade under Trumps administration, vilket lade mindre vikt på antitrust. Rep Ken Buck (R-CO), en framstående republikansk anhängare av antitrustreformen, twittrade igår att han hade fått “uppmuntrande” försäkringar från Microsoft att affären inte skulle minska konkurrensen. “De har föreslagit att de kommer att betona tillgången till titlar och konkurrens på marknaden såväl som den individuella spelupplevelsen,” sa Buck.

Bucks kommentar rör en av de viktigaste splittringarna i de senaste antitrustdebatterna: huruvida antimonopolinsatser bör fokusera snävt på de direkta effekterna på konsumenterna eller marknaden som helhet. Som Khan har noterat ger en kombination av två kompletterande tjänster inte nödvändigtvis fördelar för slutanvändarna. Men även om det gör det kan det få ringeffekter som förändrar hur spel skapas och spelas, vilket sätter mer press på utvecklarna att spela enligt Microsofts regler. Och i en tid av förnyad misstänksamhet mot monopol kan det höja fler röda flaggor än vanligt.